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재밌는 심리학

사회적 비교 이론(Social Comparison Theory) : 비교의 덫에 빠진 한국인

by 해징 2023. 6. 26.

"사촌이 땅을 사면 배가 아프다"

 

익숙한 속담입니다. 가까운 사람이 나보다 잘 되었을 경우, 남몰래 배를 붙잡고 질투심을 느낀다는 뜻입니다. 다른 사람과 자신을 비교하고, 자신의 우열을 가리는 습성은 인간의 자연스러운 본능입니다.

 

이것을 설명하는 것이 사회적 비교 이론(Social Comparison Theory) 입니다. 인간은 왜 남의 행복을 무조건적으로 기뻐할 수 있는 성인(聖人, saint)로 진화하지 못하였을까요? 지금부터 그 이유를 함께 알아보겠습니다.

 

1. 개념

  사회적 비교 이론은 사람들이 자아상을 형성하고 평가하는 데에 다른 사람과의 비교를 이용한다는 심리학적 이론입니다.외부 세계와 독립된 자아상을 형성하기 위해 구분짓는 분기점이 바로 비교라는 것입니다. 인간은 스스로를 그 자체의 실체적 진실로 인식하지 않으며, 남과의 '다름'을 통해 자신을 발견합니다.

 

이 이론은 1954년 레온 페스팅거(Leon Festinger)에 의해 도입되었습니다. 레온 페스팅거는 인지 부조화 이론으로도 잘 알려져 있는데, 훗날 ㅍ스팅에서 다룰 기회가 있으면 좋겠습니다. 꽤 재미있는 실험입니다. 

 

2. 사회적 비교 이론과 자존감 (Self-Esteem)

  사회적 비교 이론에 따르면, 우리는 자아 개념을 형성하는 과정에서 끊임없이 자신과 남을 비교합니다. 자신의 인종, 외모, 성격, 능력, 재능뿐 아니라 가족구성, 쓰는 언어 습관 등 타고난 것과 타고나지 않은 것까지 모든 것을 비교합니다. 그 중에서도, 자신이 남들보다 우월하게 느껴질 때에는 긍정적인 자아 인식을 형성하며, 그 반대의 경우에는 부정적인 자기 인식을 형성할 확률이 높습니다.

 

  자신이 남들보다 뛰어가거나 훌륭해 보일 경우, 자존감은 단기적으로 상승합니다. 자신이 다른 사람에 비해 "뛰어나다"느,는 것은 그만큼 이 사회에서 "성공하기 쉬운" 인물이며, 장차 "중요한" 인재가 될 가능성이 높다는 자기 환상을 부추깁니다. 

 

때로 이 우월감에 과도하게 집착하는 사람은 자신이 남들보다 뛰어나기 때문에, 자신의 목숨이나 생명의 값어치가 남들보다 '객관적으로 높다'고 주장하기도 합니다. 또한 모든 사람을 특정 기준에 따라 일렬로 줄세우는 습관이 있습니다. 이 경향이 경도될경우 자기애적 성격장애(나르시시즘)에 빠지기도 합니다.

 

  그러나 이렇게 비교를 통해 형성된 자존감은 취약한 부분을 가지고 있습니다. 바로 끊임없이 자신의 우월성을 확인하지 않으면 불안감에 시달린다는 것입니다. 이런 사람들은 24시간 내내 토너먼트 경기를 앞둔 선수와 같이 살아갑니다. 극도의 긴장과 흥분 상태에 스스로를 몰아넣고, 보상이 주는 쾌감으로 스트레스를 완화합니다.

 

 만약 비교 우위에서 뒤쳐지면 어떻게 될까요? 경기가 열리지 않는다면 어떻게 될까요? 또는 경기에서 우승한 자신을 아무도 봐 주지 않는다면요? 아니 애초에, 사람이 24시간 내내 전투 태세로 살 수 있을까요? 극도의 경직은 여러분의 신경줄을 냉동실에 넣어둔 고무줄처럼 만듭니다. 강한 인력이 작용하면, 뚝 끊어지고 말죠.

 

  반대로, 사회적 비교를 통해 자기 자신을 끝없이 평가 절하하며 비하하는 유형의 사람도 존재합니다. 이러한 현상은 자존감에 썩 유쾌한 효과를 주지 못합니다. 습관적 자기비하에 빠지는 기전은 다양합니다. 가정환경, 타고난 성정, 사회/문화적 배경 등.

 

  때로는 자기비하를 통해 위안을 얻는 사람도 존재합니다. 이 사람들은 자신의 실패를 선천적인 우열의 차이(재능의 차이, 외모의 차이 등등)으로 돌리며 스스로에 대한 비난을 줄이고자 합니다. 패션 센스가 없는 사람이 옷차림을 가꾸기 귀찮아서 '패완얼'이기 때문에 자신은 옷에 투자를 안 한다는 합리화가 그 예입니다.

 

  이 사례는 Downward Social Comparison 과 Upward Social Comparison의 대표적인 부정적 예시입니다. 어쩌다 보니 좋지 않은 이야기만 잔뜩 하고 말았네요.

 

  그러나 이것은 인간에게 긍정적인 영향을 주기도 합니다. 사람들의 승부욕을 부추기고, 훌륭한 모델로 위상설정을 하도록 돕습니다.

 

  다음 시간에 계속해서 알아보겠습니다. 그럼 이만.